Dinero electrónico

 
Las tecnologías de la información y la comunicación han tenido la capacidad de cambiar muchos aspectos de la vida humana, un ejemplo de esto es el surgimiento desde hace pocos años del denominado dinero electrónico o monedas digitales que son un medio de intercambio de valores creados en las computadoras.
 
A diferencia de los medios electrónicos que los bancos tradicionales utilizan para hacer transferencias de dinero, las modalidades más populares de dinero electrónico se basan en la criptografía, es decir técnicas de codificación o cifrado de datos. La moneda digital más popular en la actualidad se denomina BitCoin, pero también circulan Ripple, Litecoin, Peercoin, Namecoin, entre otras. 
 
El surgimiento del dinero electrónico
Bitcoin surge en 2009, sin embargo la investigación y desarrollo que implicó un producto de esta naturaleza es resultado de décadas de trabajo. Un elemento interesante en la historia de su lanzamiento es el anonimato de sus creadores. El lanzamiento de Bitcoin se atribuye a Satoshi Nakamoto, de quien no hay registro, por lo que se piensa que es un seudónimo de una persona o un grupo de personas.
 
Su anonimato ha sido tan celosamente guardado que para tratar de descubrir algunos datos se han analizado los horarios en los que publicaba información en foros de Internet o el lenguaje utilizado en los comentarios del código fuente, por lo que de acuerdo a estos datos algunas personas especulan el personaje no es de origen japonés. Para agregar misterio al tema Nakamoto aparentemente abandonó el proyecto desde 2010.
Las diferencias entre el dinero y el dinero electrónico
Hay una diferencia fundamental entre el dinero en curso y el dinero electrónico, en el primero hay un banco central que lo distribuye, controla la política monetaria y esta asociado a cada uno de los países; mediante herramientas como las tasas de interés o la emisión de dinero influyen en la economía de acuerdo a políticas particulares a cada gobierno. Si bien no hay una referencia específica para el dinero de cada país (anteriormente la referencia era el oro) si hay en términos generales un valor de las divisas de acuerdo a la percepción del desempeño económico que permite el flujo de capitales y la fluctuación cambiaria teniendo el dólar de Estados Unidos como referencia.
 
El dinero electrónico en cambio es un sistema totalmente descentralizado (como el Internet) y no esta acotado a países específicos. El funcionamiento se basa en una red punto a punto en donde de manera redundante se registran todas las transacciones. Quienes generan las nuevas monedas digitales deben realizar un proceso que se ha denominado minería en donde se producen datos que deben satisfacer ciertos requerimientos matemáticos y de cómputo para ser válidas.
 
Este proceso es difícil por el tiempo que toma y el costo en término de la capacidad incremental de cómputo necesaria a medida que se generan más monedas digitales. Adicionalmente, para que el Bitcoin sea válido debe hacer una confirmación denominada prueba de trabajo que otros nodos validan para finalmente poder registrarlo.
 
Todo este protocolo es un mecanismo para que un usuario de Internet transfiera una pieza única de propiedad digital a otro usuario de Internet de manera segura y protegida, en donde de manera descentralizada la comunidad entera sea notificada de la transferencia y nadie pueda poner en duda su legitimidad. Esto puede tener impactos que apenas se empiezan a explorar en las firmas digitales, llaves digitales, entre muchos otras posibilidades. Este proceso evita a los usuarios fraudes como el robo de identidad que permite el uso fraudulento de tarjetas de crédito y débito, uno de los delitos de más rápido crecimiento en el mundo.
 
Ventajas y desventajas del dinero electrónico
A pesar de su actual volatilidad, debido a la dificultad incremental en generar nuevos Bitcoins y el número limitado que el algoritmo de generación de nuevas monedas digitales permite, es probable que exista un proceso de deflación de estas monedas y su precio se incremente en el futuro. Esta valoración del Bitcoin sin duda tiene relación con su capacidad de masificar su uso, sin embargo el dinero electrónico parece ir ganando esta carrera debido a las bajas o inexistentes comisiones que se pagan por su uso, en comparación a los cada vez más altos costos de operar con un banco comercial.
 
A pesar de estas tendencias prometedoras aún hay mucho camino por recorrer para que el dinero electrónico sea un medio de intercambio aceptado por la mayoría. Los gobiernos empiezan a poner atención al tema de su regulación bajo el argumento de que puede ser un mecanismo de pago de actividades ilícitas como el narcotráfico. De igual forma no hay establecidos protocolos de protección para consumidores e inversionistas.
 
Tal vez el mayor riesgo es que el dinero electrónico resulte ser una burbuja especulativa que resulte en pérdida de sus inversiones para quien ponga su capital en el dinero electrónico. La inversión de los gemelos Winklevoss, famosos por su demanda a Facebook, en una empresa procesadora de pagos de Bitcoin llamada BitInstant y el posterior arresto del CEO de esta empresa por cargos de lavado de dinero es una llamada de atención a quienes busquen invertir su dinero en este naciente sector, sin antes haber evaluado los riesgos de este nuevo entorno financiero digital.
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Por Eduardo A. Durazo*
@border_watanabe
 
*El autor es estudiante de doctorado en la Facultad de Ciencias Administrativas y Sociales de la UABC en Ensenada.
 
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